OBSERVACIÓN DE GRUPOS HICKSON (I)
Luis Hernández Concepción
 
La afición por la astronomía, hace ya varios años me llevó a diseñar y construirme un pequeño observatorio astronómico. Poco a poco lo fui equipando. Primero sustituí un pequeño reflector Kenko de 130mm F5,5 al que tuve gran cariño por un Celestron Ultima 11 PEC, en el año 1994. Lo primero que hice fue tomar una foto con película TMAX3200 de M51, con 15 minutos de exposición y guiado manual, continué con M81, M82, ... y no se ni cuantas más. Estaba ansioso por probar la calidad de este nuevo instrumento. Al revelarla en el laboratorio de un compañero de la AAT (y mejor astrofotógrafo) Francisco Hernández, había una estrella junto al núcleo. Pablo Rodríguez (AAT) que nos acompañaba, dio aviso al IAC. Demasiado tarde, el descubrimiento de esta SN se había producido 25 horas antes del nuestro. Lejos de desanimarme, esto me hizo plantearme seriamente, la búsqueda de SN. Primero visual y fotográficamente, y posteriormente , con la adquisición de una cámara CCD (ST7), se nos abrieron todo tipo de posibilidades (autoguiado, exposiciones más cortas, comprobación de resultados al instante, mayor sensibilidad,.....etc).
 
     Seleccioné primeramente, en el Sky Atlas 2000 las galaxias de un tamaño aparente más grande. Visualmente eran impresionantes comparadas con la visión que me daba mi antiguo reflector, y con la CCD las imágenes eran impactantes. Después de haberlas fotografiado en numerosas ocasiones, fui eligiendo galaxias cada vez más difíciles, con menor luminosidad y tamaño aparente. Tenía la necesidad de realizar el mayor número de tomas en cada noche, por lo que utilicé el modo binnedx2 que me permite aumentar la sensibilidad de la cámara cuatro veces y por tanto reducir el tiempo de exposición. También quería sacar el mayor número de galaxias en una misma noche, por lo que empecé a buscar grupos cerrados de galaxias. Después de fotografiar algunos de ellos, conocí el trabajo realizado por Hickson, en su Atlas de Grupos Compactos de Galaxias, publicado en el año 1984, con 100 de estos grupos. El número, no excesivamente elevado, hace de su observación una tarea realizable.
 
    El criterio utilizado por Paul Hickson para seleccionar sus grupos fue:
-Compacticidad
-Aislamiento (de otras galaxias)
-Rango limitado de magnitudes entre sus miembros
 
    Su objetivo profesional fue el estudio de estos objetos y sus discordantes corrimientos al rojo entre sus miembros. También estaban interesados en intentar arrojar alguna luz en la evolución de las galaxias. Su trabajo contribuyó significativamente a nuestro conocimientos de la “materia oscura” (la conducta gravitacional de los grupos Hickson fue el primer trabajo en sugerir este tema).
 
    Lejos de estos objetivos, comencé tomando imágenes CCD de los más brillantes y observándolos a través del ocular. Pronto comenzó mi fascinación por ver no una, dos o tres, sino hasta cinco o más galaxias en el ocular, a pesar de verlas sólo sutilmente.
 
    Son todo un reto para un telescopio de aficionado. Debemos disponer de al menos 20cm de abertura, observar en un lugar oscuro, la vista bien adaptada a la oscuridad, visión lateral en muchos casos y una buena dosis de paciencia al principio. Dos de los grupos son difícilmente observable (visualmente) incluso con un telescopio de 40 cm de abertura.
 
    El Atlas Hickson es poco conocido entre los aficionados, probablemente por la dificultad que conlleva su observación, pero por el mismo motivo, son todo un reto para el observador con algo de experiencia. Si alguien nos nombra el grupo Hickson 92, probablemente no sepamos de que grupo nos están hablando, pero si nos nombran el Quinteto de Stephan, muchos aficionados, a pesar de no haberlo observado directamente a través de un telescopio, sabrían de que estamos hablando.
 
    Muchas de las galaxias en estos grupos son de magnitudes entre 14 y 16, por tanto, en el límite de muchos telescopios de aficionado. No obstante, tres de los grupos contienen galaxias por encima de la magnitud 12:
-Hickson 42 contiene a NGC 3091 (mag. 11,7)
-Hickson 44 contiene a NGC 3190 (mag. 11,5)
-Hickson 68 contiene a NGC 5353 (mag. 11,8)
 
    Catorce grupos contienen galaxias por encima de la magnitud 13
 
    Los grupos Hickson, por todo lo anterior, está claro que no son objetos para observar desde una zona con polución lumínica importante. Cuando más oscuro y a más altura observemos, tanto mejor. Es conveniente, aunque no imprescindible el tener coordenadas digitales.   En la tabla, al final, podemos ver las coordenadas, la magnitud de la galaxia más brillante, el número de página del Uranometría. También es de utilidad poder hacerte tus propias planos si dispones de programas como Guide o Megastar. Para cada grupo conviene hacerse varios, uno con el campo de visión del buscador, del ocular del telescopio y en cado de utilizar una CCD, con el campo de la misma. Veamos, primeramente, los grupos más fácilmente observables:


Hickson 42 es el segundo grupo más brillante de todos los Hickson. Es un grupo bonito y fácilmente observable (NGC 3091) y localizable, gracias a una estrella de mag. 9,2 muy cerca del grupo y otra de magnitud 11,1 dentro del grupo. El componente 42D no lo he podido observar visualmente, es demasiado débil (mag. 16,2).


Hickson 44 es el más brillante de los grupos Hickson . NGC 3190 tiene magnitud 11,5 . Se pueden observar los cuatro miembros en el ocular , no en la CCD , en la que NGC 3185 se encuentra fuera del campo, al suroeste. Es uno de los pocos grupos que se pueden observar en su totalidad con un 20cm. El componente más difícil es NGC 3187, que está en el límite de un 20cm.


Hickson 68 es el tercer grupo Hickson más brillante. Los cinco miembros son visibles con un telescopio de 28 cm. La estrella de magnitud 6,4 junto el cúmulo hace muy fácil su localización.Quizás uno de los más bonitos.
 
    Otros de los grupos, no por tener miembros menos brillantes son menos espectaculares. Veamos algunos grupos que contienen alguna galaxia por encima de la magnitud 13.


Hickson 7 es un grupo algo disperso. Para mi de los más bonitos. El que todos sus miembros sean NGC nos indica que son relativamente brillantes para ser un grupo Hickson. Tres de las cuatro son visibles con un telescopio de 20cm de abertura.


Hickson 61 es otro de los mejores grupos Hickson. Son visibles los cuatro miembros, formando un rectángulo. Algunos observadores los llaman “the box”.


Hickson 93 es otro grupo algo disperso. Tres de sus miembros (NGC 7547, NGC 7550 y NGC 7549) fácilmente visibles. CGCG 454-15 (NGC 7553) parece casi estelar. NGC 7558 sólo con la CCD o con una abertura de más de 35-40 cm.
 
    El número de aficionados con telescopios de al menos 20cm de abertura se ha ido incrementando en los últimos años en nuestro país. A su vez un número importante de ellos disponen de cámaras CCD. Animamos a todos los aficionados con telescopios de por lo menos 20cm a comenzar a observar estos grupos. Les prometo que engancha.
En el caso de grupos muy débiles, como veremos en el próximo artículo, son necesarias exposiciones CCD de al menos 5 minutos (o disponer de telescopios de 50cm de abertura, de los que como sabemos no abundan en este país entre los aficionados).
 
    Como anexo adjunto un catálogo en el que recopilo la información que creo más importante de cada uno de los 100 grupos Hickson. Ha costado trabajo, pero creo que con el nos podemos hacer una idea del nº de galaxias que tiene el grupo, el tamaño y magnitud de las más brillante, cuantas de ellas son más brillantes que la magnitud 16, en que página del Atlas Uranometría se encuentra y en que constelación. Se ha revisado el catálogo, pero si hay alguna errata ruego la disculpen. Gran parte de los datos se han tomado del Guide 7 y del Megastar 4. Creo que cualquiera de los dos junto con Uranometría son una ayuda casi indispensable para localizar a estos huidizos grupos. Yo he localizado a varios de los más brillantes y a alguno más débil (como el Quinteto de Stephan), tan sólo con la ayuda de los círculos graduados normales y Uranometría (lleva algo más de tiempo pero se puede hacer).
 
    ¡¡Buenas observaciones!!
ANEXOS
Catálogo Grupos Compactos de Galaxias Hickson 1-40 (152 Kb)
Catálogo Grupos Compactos de Galaxias Hickson 41-80 (159 Kb)
Catálogo Grupos Compactos de Galaxias Hickson 81-100 (87 Kb)