Planetas y vida
PLANETAS EXTRASOLARES

Planetas y vida

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Ineludiblemente, el descubrimiento de varias decenas de planetas extrasolares en los últimos años ha despertado un renovado interés entre la comunidad científica (y entre el público en general) por la búsqueda y posible detección de vida más allá del Sistema Solar. Hasta el descubrimiento de los primeros planetas extrasolares sólo se podían hacer conjeturas sobre la posibilidad de formación de sistemas planetarios en torno a otras estrellas. Sin embargo, ahora ya existen datos que permiten cuantificar el número de estrellas que poseen planetas girando a su alrededor. Incluso hay científicos que creen que prácticamente el 100 % de las estrellas podría albergar planetas, lo que aumenta las posibilidades de existencia de vida en el universo más allá de nuestro Sistema Solar.

No obstante, detectar la presencia de vida es estos planetas requiere una sensibilidad de la que no disponen los instrumentos actuales. Pero los nuevos instrumentos son cada vez más sensibles, y las técnicas empleadas se van refinando poco a poco, lo que mejora las expectativas futuras.

El proyecto seti@home

La fórmula de Drake

El proyecto seti@home

Una de las posibilidades más interesantes relacionadas con los planetas extrasolares es la posibilidad de la existencia de vida en los planetas descubiertos. Merece la pena destacar en este sentido el proyecto seti@home, un proyecto científico destinado a analizar señales radio recogidas en un radiotelescopio profesional (el de Arecibo). El objetivo del proyecto es utilizar los ordenadores esparcidos por todo el mundo para analizar la gran cantidad de datos recogidos en el radiotelescopio de Arecibo.

En la dirección de Internet correspondiente al proyecto seti@home se puede encontrar más información. En ella aparece una descripción del proyecto, así como la posibilidad de descargar el software necesario para contribuir al mismo desde cualquier ordenador que disponga de la posibilidad de mandar y recibir datos mediante correo electrónico. En pantalla, el análisis de los datos se muestra como aparece en la siguiente figura. En ella se pueden apreciar referencias sobre el momento en el que se han recibido los datos, la zona del cielo observada, cuáles son las posibles observaciones propensas a ser analizados con más detalle o datos referentes al usuario que está analizando los datos (número de unidades de datos analizadas, tiempo de cálculo dedicado, etc.).

Seti@home

La fórmula de Drake

El científico americano Frank Drake propuso en 1961 una ecuación que permite estimar el número de civilizaciones tecnológicamente avanzadas, capaces de comunicarse con nosotros, presentes en nuestra galaxia. Para ello utiliza una serie de parámetros (ritmo de formación estelar, porcentaje de estrellas con planetas girando a su alrededor, etc.).

La ecuación de Drake es: N = R* · fs · ne · fl · fi · fc ·tvida

N

Pioneer

=

R*

M16

·

fs

Disco

·

ne

Marte

·

fl

Flor

·

fi

Obelisco

·

fc

Ant.

·

tvida

SN

 Donde:

N: número de posibles civilizaciones con las que podemos entablar comunicación en nuestra galaxia.

R*: ritmo de formación de estrellas (por año) en nuestra galaxia.

fs: porcentaje de estrellas que pueden alojar planetas.

ne: fracción de planetas que son habitables.

fl: fracción de planetas habitables en los que se desarrolla finalmente la vida.

fi: fracción de planetas con vida en los que ésta evoluciona hacia una forma inteligente.

fc: fracción de estos planetas en los que aparece una civilización capaz de desarrollar una tecnología suficiente para comunicarse con otras civilizaciones.

tvida: tiempo medio de vida de dicha civilización (en años) antes de que se produzca su extinción.

Los últimos descubrimientos han hecho aumentar notablemente el valor de fs y de ne a introducir en la fórmula de Drake, aunque esto no deja de ser una estimación.

Créditos de las fotografías:

© NASA and AURA/STScI, with permission

© Maribel Siles González y David Sánchez Gómez

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© David Sánchez Gómez, 2000